הפרעת אכילה היא הפרעה נפשית המתבטאת בהרגלי אכילה חריגים ודאגה קיצונית ביחס למבנה הגוף או המשקל. ההפרעה מתבטאת באכילה לא מותאמת- עודפת או מצומצמת ומוגדרת כהפרעה כשהיא פוגעת ברווחתו של החולה.
היא עשויה להשפיע על כל תחומי החיים ולהוביל לבעיות פיזיות, רגשיות ונפשיות. חיים עם הפרעת אכילה כרוכים בסבל רב, הן לחולה במחלה והן לסביבתה הקרובה. בהיעדר טיפול נאות, נוטה הפרעת האכילה להחריף ולהידרדר, ואף מהווה סכנת מוות.
כיום קיימת הסכמה בקרב הקהילה המדעית שהפרעות אכילה מתפתחות כתוצאה משילוב בין גורמים שונים - גנטיים, ביולוגיים, אישיותיים, משפחתיים, פסיכולוגיים וחברתיים-תרבותיים. רוב הסובלות מהמחלה הן נשים ונערות, למרות שההפרעה מתוארת גם בקרב נערים וגברים. נתונים מראים כי שכיחות הפרעות האכילה בעולם הולכת ועולה.
לרוב מלווה הפרעת האכילה בתחלואה נוספת כגון דיכאון, הפרעת חרדה, קוויים אובססיביים וכפייתיים (OCD) והפרעות אישיות. למרות המחירים הכבדים שהחולים במחלה משלמים בחיי היומיום, קיימת נטיה להכחיש או להסתיר את המחלה, בפרט בשלביה הראשונים. התנגדות להתערבות או לטיפול אופיינית לשלב זה. אף על פי כן, זיהוי ואיתור מוקדם של המחלה עשויים לשפר משמעותית את סיכויי ההחלמה.

הפרעת אכילה מתפתחת כתוצאה משילוב של גורמים רבים. לרוב הפרעת האכילה מתחילה ממחשבה על שיפור המראה דרך הרזיה – מחשבה נורמטיבית בבעלי עודף משקל אך מייצגת קונפליקטים רגשיים מורכבים.
למרות שהפרעות האכילה מאופיינות בהתעסקות טורדנית במזון או במשקל, מדובר למעשה בביטוי של מצוקות הנפש דרך הגוף:: הגוף הוא הזירה שבה מתנהלים מאבקי הנפש. הקושי להיות במשקל תקין הוא פעמים רבות ייצוג סימבולי לקושי רגשי עם גדילה, התבגרות, לקיחת אחריות, התפתחות מינית, נשיות, יצריות, ובעיקר קושי בוויסות רגשי. הסימפטום הוא גם ביטוי לרגשות בלתי מעובדים, לנסיון להירגע, לחוסר היכולת לבטא תחושות, רגשות מחשבות ומועקות.

גורמי סיכון לפיתוח הפרעות אכילה
  • גורמים גנטיים או ביולוגיים העלולים לגרום לרגישות מוגברת לפיתוח הפרעת אכילה דרך השפעה על קוים אישיותיים (קוים חרדתיים, קשיי ויסות, פרפקציוניזם, דחפיות ואמפולסיביות ועוד) .
  • גורמים פסיכולוגיים כמו קשיי ויסות רגשי, פרפקציוניזם, דחפיות ואמפולסיביות, ראיה דיכוטומית (הצמדות לנקודות קיצון כמו "הכל או לא כלום"), ערך עצמי נמוך, קושי בביטוי והמשגה, קווים אובססיביים שעשויים להתבטא גם בהפרעת חרדה ראשונית, הפרעות אישיות, הפרעה אובססיבית כפייתית ועוד.
  • גורמי לחץ שגורמים להתערערות הבטחון העצמי ותחושת מצוקה שבהיעדר אמצעי נגיש אחר מקבלת ביטוי דרך הפגיעה בגוף ובעצמי ( כגון תקיפה או ניצול מיני, גירושי הוריםפיטורים, פטירה של אדם קרוב ועוד)
  • גורמים משפחתיים בין הגורמים המשפחתיים שצוינו כתורמים להתפתחות הפרעות אכילה הוזכרו דפוסי תקשורת בעייתיים במשפחה (למשל הסתרות ושקרים, התפרצויות ושיפוט כמו גם שתיקה והמנעות מעימות, התחנחנות), ריחוק רגשי של אחד ההורים המשמעותיים, היעדר גבולות (עירוב הילדים ביחסי הוריהם, יחסי קירבה מוגזמים) או גבולות נוקשים. כל אלו עלולים להתפתח לקושי רגשי אשר מושלך על הגוף  ועשוי להסתיים בהישאבות להפרעת אכילה.